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Bild von Josep Monter Martinez auf Pixabay

Bienensterben: Die tödliche Wahrheit hinter Mandel Milch

10. Januar 2020 | Allgemein | Familie | Soziales | Gesundheit | Ernährung | Natur | Umwelt | Politik | Geo-Politik | Wirtschaft | Finanzen | connectiv.events

 

Bienen sind für das Funktionieren von Amerikas gigantischer Mandelindustrie unverzichtbar – und dabei sterben Milliarden von ihnen.

Der Imker Dennis Arp war im letzten Sommer optimistisch, was für einen Imker heutzutage ungewöhnlich ist.

Dank eines rekordverdächtigen nassen Frühlings produzierten seine hunderte von Bienenstöcken, die über die zentrale Wüste Arizonas verstreut waren, eine Menge Honig. Arp hätte viel zu verkaufen in den Geschäften, aber noch wichtiger ist, dass die Rekordernte seine Bienen für ihre größte Aufgabe des kommenden Jahres stärken würde.

Wie die meisten kommerziellen Imker in den USA, kommt mindestens die Hälfte der Einnahmen von Arp jetzt aus der Bestäubung von Mandeln. Der Verkauf von Honig ist weit weniger lukrativ als die Vermietung seiner Bienenvölker an Megafarmen im fruchtbaren Central Valley Kaliforniens, wo 80 % des weltweiten Mandelangebots lagern.

Aber als der Winter nahte und Arp nur Monate davon entfernt war, seine Bienenstöcke nach Kalifornien zu bringen, wurden seine Bienen krank. Im Oktober waren 150 von Arps Bienenstöcken von Milben ausgerottet worden, 12% seines Bestandes in nur wenigen Monaten. „Mein Hof ist derzeit mit Stapeln von leeren Bienenkisten gefüllt, die früher gesunde Bienenstöcke enthielten“, sagt er.

Das sollte jemandem wie Arp, einem Imker mit jahrzehntelanger Erfahrung, nicht passieren. Aber das erlebt nicht nur er. Kommerzielle Imker, die ihre Bienenstöcke zu den Mandelfarmen bringen, sehen ihre Bienen in Rekordzahlen sterben, und nichts, was sie tun, scheint dies aufzuhalten.

Eine kürzlich durchgeführte Umfrage unter den kommerziellen Imkern ergab, dass 50 Milliarden Bienen – mehr als sieben Mal die menschliche Population – in wenigen Monaten im Winter 2018-19 ausgerottet wurden. Das ist mehr als ein Drittel der kommerziellen US-Bienenvölker, die höchste Zahl seit Beginn der jährlichen Erhebung Mitte der 2000er Jahre.

 

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Die Imker führten die hohe Sterblichkeitsrate auf Pestizidbelastung, Krankheiten durch Parasiten und Lebensraumverlust zurück. Umweltschützer und Bio-Imker behaupten jedoch, dass der eigentliche Übeltäter hinter der Abhängigkeit Amerikas von industriellen Landwirtschaftsmethoden steckt, besonders der Mandelindustrie, die eine großangelegte Mechanisierung eines der empfindlichsten natürlichen Prozesse der Natur fordert.

Honigbienen gedeihen in einer biodiversen Landschaft. Aber die kalifornische Mandelindustrie bietet ihnen nur eine Monokultur, in der die Züchter Jahr für Jahr eine vorhersehbare Produktivität der Bienen erwarten.

Kommerzielle Honigbienen werden vom US-Landwirtschaftsministerium als Nutztiere betrachtet, da sie eine wichtige Rolle bei der Nahrungsmittelproduktion spielen. Aber keine andere Klasse von Nutztieren kommt den Bedingungen nahe, denen die kommerziellen Honigbienen ausgesetzt werden. Jedes Jahr sterben in den USA mehr Bienen als alle anderen Fische und Schlachttiere zusammen.

„Die hohe Sterblichkeitsrate schafft ein trauriges Geschäftsmodell für die Imker“, sagt Nate Donley, ein leitender Wissenschaftler des Zentrums für biologische Vielfalt. „Es ist, als würde man die Bienen in den Krieg schicken. Viele kommen nicht zurück.“

 

Nachfrage und Angebot

Die kalifornische Mandelindustrie ist mit einem Volumen von 11 Mrd. Dollar außerordentlich schnell gewachsen. Im Jahr 2000 nahmen die Mandelplantagen 500.000 Hekter ein. Bis 2018 hatte sich das mehr als verdoppelt – die Mandelhaine im Central Valley bedecken nun ein Gebiet von der Größe von Delaware und produzieren jährlich 2,3 Mrd. Pfund Mandeln, die weltweit verkauft werden.

Der durchschnittliche Amerikaner isst jedes Jahr 2 Pfund Mandeln, mehr als in jedem anderen Land. Der Verkauf von Mandelmilch in den USA ist in den letzten fünf Jahren um 250% auf 1,2 Milliarden Dollar gestiegen, mehr als viermal so viel wie bei jeder anderen Milch auf pflanzlicher Basis, so ein Bericht von Nielsen aus dem Jahr 2018.

„Wir sehen derzeit keine Obergrenze für das Wachstum, insbesondere bei der unglaublichen Vielseitigkeit von Mandeln in Lebensmitteln“, sagt Richard Waycott, Präsident und CEO des Almond Board of California, einer gemeinnützigen Interessenvertretung, die die Mehrheit der Landwirte vertritt.

 

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Aber diese riesigen Obstgärten können ohne Bienen nicht funktionieren.

Es ist noch gar nicht so lange her, dass die Bienenzucht hauptsächlich eine Boutique-Beschäftigung des Bienenzüchters war. Als die europäischen Einwanderer ihre eigene Version der Landwirtschaft nach Nordamerika einführten, importierten sie auch die Kunst der Bienenzucht, zusammen mit Kisten mit Apis mellifera, der domestizierten europäischen Honigbiene.

Während des 19. und frühen 20. Jahrhunderts verdienten die Imker einen bescheidenen Lebensunterhalt mit dem Verkauf von Bienenwachs und Honig. Doch Ende des 20. Jahrhunderts kam es zu einer gigantischen Veränderung, die durch die Karriere von Dennis Arp veranschaulicht werden kann.

Arp, 67, begann vor fast vier Jahrzehnten mit der Imkerei, als er sein Unternehmen Mountain Top Honey in Flagstaff, Arizona, gründete. Arp ist ein souveräner Mann mit einem Bizeps, der durch das Heben schwerer Bienenkästen geübt wird, er ist die Art von fleißigem Imker, der seine Tage damit verbringt, zwischen den Bienenstöcken hin und her zu fahren, und seine Nächte damit, Online-Foren zu studieren und Artikel über die neueste Milbenbehandlung zu lesen.

Als in den 1980er Jahren billiger Importhonig die Gewinne von Arp zu schmälern begann, beschloss er, einige seiner Bienenstöcke mit einem befreundeten Imker zur Bestäubung von Mandeln nach Kalifornien zu schicken. Ein Jahrzehnt später schloss er ein eigenes Geschäft mit einem Mandelzüchter im kalifornischen Kern County ab. Mit diesem strategischen Schritt schloss sich Arp den wachsenden Reihen der Wanderimker in den USA an, die immer noch Honig verkaufen, aber meist mit Stapeln von Bienenkästen im Schlepptau von einem Bestäubungsplatz zum nächsten durch das Land reisen.

In den frühen 1980er Jahren, als Arp nur Honig verkaufte, verlor er jährlich etwa 5% seiner Bienenstöcke durch Krankheiten oder Wetterbedingungen. Um das Jahr 2000 begannen Arps Bienen in größerer Zahl zu sterben.

Zuerst erlebte er einen fast 100%igen Verlust seiner Bienenstöcke durch einen Befall mit Luftröhrenmilben. Dann musste er mit dem Eindringen von afrikanisierten „Killer“-Bienen fertig werden. Und schließlich saugte eine parasitäre Milbe namens Varroa destructor, die er immer noch als den Fluch seines Geschäfts betrachtet, buchstäblich das Leben aus seinen Bienen. Die Milbe ernährt sich von dem prallen Körper der Biene und zerstört das Immunsystem des Insekts und andere lebenswichtige Funktionen. Wenn Arp die Milben nicht regelmäßig chemisch behandelt, werden seine Bienenvölker sterben.

 

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Nun befindet sich Arp in einem Teufelskreis: Er kämpft ständig darum, genügend Bienen am Leben zu halten, um die Anforderungen seines Mandelkontrakts zu erfüllen. Aber wenn er keine Mandeln bestäuben würde, wären seine Bienen vielleicht gesünder.

In diesem Jahr werden Arps Bienen, wie mehr als zwei Drittel der kommerziellen Honigbienenpopulation der Vereinigten Staaten, den Februar in der giftigen chemischen Suppe des kalifornischen Central Valley verbringen und eine Blüte nach der anderen Mandeln befruchten.

Pestizide werden für alle Arten von Feldfrüchten im ganzen Bundesstaat verwendet, aber die Mandel wird mit 35 Mio. Pfund pro Jahr in größeren absoluten Mengen gedüngt als jede andere. Eines der am häufigsten verwendeten Pestizide ist das Herbizid Glyphosat (auch bekannt als Roundup), das ein Grundnahrungsmittel der großen Mandelzüchter ist und sich als tödlich für Bienen und als krebserregend für den Menschen erwiesen hat.

Neben der Bedrohung durch Pestizide ist die Mandelbestäubung für Bienen besonders anspruchsvoll, da die Bienenvölker etwa ein bis zwei Monate früher aus der Winterruhe erwachen als in der Natur. Die schiere Menge der benötigten Bienenstöcke übersteigt bei weitem die anderer Nutzpflanzen – Äpfel, Amerikas zweitgrößte Bestäubungskultur, verbrauchen nur ein Zehntel der Bienen. Und die Bienen sind gleichzeitig in einer geographischen Region konzentriert, was das Risiko der Verbreitung von Krankheiten exponentiell erhöht.

„Bienen sind in Kalifornien allen möglichen Krankheiten ausgesetzt“, sagt Arp. „Es können Hunderttausende von Bienenstöcken von mehreren Imkern in einem Sammelgebiet sein. Es ist wie wenn man seine Bienen in eine Single-Bar gehen lässt und dann ungeschützten Sex hat.“

Das Mandelgeschäft ist gut für Arp – im Februar letzten Jahres hat er zum Beispiel 1.500 seiner Bienenstöcke in einem Obstgarten eines Züchters zu einem Preis von 200 Dollar pro Bienenstock installiert – deshalb zögert er, eine direkte Verbindung zwischen den ständigen gesundheitlichen Problemen mit seinen Bienen und der Zeit, die er jedes Frühjahr in den Mandelhainen verbringt, herzustellen. „Die Bienen arbeiten gerne an den Mandeln“, sagt Arp. „Aber es setzt sie offensichtlich Risiken aus.“

Jetzt verliert er routinemäßig 30 % oder mehr seiner Bienen pro Jahr, was den nationalen Statistiken entspricht. In jeder anderen Branche würde der Tod eines Drittels Ihrer Belegschaft einen internationalen Aufschrei auslösen – aber dieser schwindelerregende Verlust wird heute als die normalen Kosten des Geschäftsbetriebs angesehen.

„Die Bienen in den Mandelhainen werden ausgebeutet und nicht respektiert“, sagt Patrick Pynes, ein biologischer Imker, der an der Northern Arizona University in Flagstaff Umweltstudien lehrt. „Sie befinden sich in einem schweren Verfall, weil unsere menschliche Beziehung zu ihnen so zerstörerisch geworden ist.“

 

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Der hohe Preis des Wachstums

Als das Phänomen der so genannten „Colony Collapse Disorder“ im Jahr 2006 zum ersten Mal festgestellt wurde, nachdem eine Rekordzahl von Honigbienen auf mysteriöse Weise verschwand oder außerhalb ihrer Bienenstöcke starb, wurde es mit einer Vielzahl von Faktoren in Verbindung gebracht, darunter der Verlust von Lebensraum und der Klimawandel. Aber der Hauptverantwortliche war der Einsatz von Pestiziden. Die Forscher fanden heraus, dass eine Klasse von Pestiziden, die Neonicotinoide genannt werden, besonders tödlich für Bienen war.

Im vergangenen Mai hat die EPA ein Dutzend „Neonik“ vom Markt genommen, nachdem Imker und Umweltgruppen erfolgreich geklagt hatten.

Aber es gibt viele Chemikalien, die nicht als bienentoxisch gekennzeichnet sind, obwohl sie Bienen krank machen und ihr Immunsystem schwächen können. Während die Bienen die Bestäubungssaison überleben, überleben sie vielleicht nicht den Winter oder nehmen Stoffe zurück, die nach und nach das gesamte Volk vergiften.

Diejenigen auf der Seite der Mandelzüchter geben zu, dass es ein großes Problem gibt. „Die Bienensterblichkeitsrate ist zu hoch und das ist inakzeptabel“, sagt der Entomologe Bob Curtis, ein Bestäubungsberater des Almond Board of California. „Nur dank der harten Arbeit und der Kreativität der Imker haben [die Mandelzüchter] die Bienen bekommen, die sie brauchen.“

Die „Best Practice“-Richtlinien des Mandelbrettes ermutigen die Imker, so wenig Zeit wie möglich im kalifornischen Central Valley zu verbringen. Die Honigbienen können auf der Suche nach abwechslungsreichem Futter bis zu drei Meilen weit reisen, so dass selbst wenn der Mandelzüchter alles richtig macht, um eine Bestäubungsinvestition zu schützen, der Baumwoll- oder Traubenfarmer an der Straße möglicherweise bienentoxische Chemikalien auf die Pflanzen sprüht.

Auch wenn die Mandelproduktion seit Jahrzehnten stetig steigt, ist die Zahl der kommerziellen Bienenstöcke in den USA seit Anfang der 2000er Jahre konstant bei 2,7 Millionen Kolonien geblieben. Bei all den Herausforderungen, denen sich die Bienenzüchter gegenübersehen, ist es ein Kampf, nur das bloße Minimum zu erhalten.

Eine Bewältigungsstrategie der Mandelindustrie ist die Entwicklung genetisch veränderter Mandelarten, die nur einen Bienenstock pro Hektar zur Bestäubung benötigen, statt zwei. Und letzten Januar trat in Kalifornien ein Bestäuberschutzgesetz in Kraft, als Teil der „Bee Where“-Initiative des Staates. Für dieses Programm müssen die Imker den Standort ihrer Bienenstöcke beim Landwirtschaftskommissar des Bezirks registrieren und die Landwirte müssen den Kommissar im Voraus über Pläne zum Sprühen von Pestiziden informieren.

Trotzdem steigen die Kosten, die den Imkern entstehen, wenn sie versuchen, ihre Bienen am Leben zu erhalten, ständig. Arp hat im vergangenen Jahr etwa 50.000 Dollar für den Kauf neuer Bienenstöcke ausgegeben, um den 35%igen Völkerverlust des letzten Jahres auszugleichen. Außerdem gibt er mindestens 50.000 Dollar pro Jahr für die Behandlung von Milben aus, ganz zu schweigen von anderen aggressiveren Maßnahmen, die die Industrie ergreift, nur um den Status quo zu erhalten. Dazu gehören die Halbierung der robusten Bienenstöcke, die Einführung von Versandköniginnen in neue Bienenstöcke und die Mast von Bienen auf Maissirup oder auf simulierten Pollenstoffen, den so genannten „Pollenpatties“.

Experten sagen, dass es nicht ausreicht, das Pestizidproblem einfach zu umgehen, sondern dass die Landwirtschaft selbst von Grund auf verändert werden muss.

 

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Die Suche nach einer Lösung

Die Hoffnung liegt in einem neuen Zertifizierungsprogramm, das, ähnlich wie bei den Bio- oder Freihandelslabels, den Verbrauchern hilft, Produkte zu wählen, die mit bienenfreundlichen Methoden hergestellt wurden.

Das „Bee Better“-Zertifizierungsprogramm, das 2017 von der gemeinnützigen Xerces Society ins Leben gerufen wurde, bringt die biologische Vielfalt in die Mandelhaine, um Schädlinge auf natürliche Weise zu bekämpfen und die Honigbienen zu ernähren. Xerces arbeitet mit Mandelzüchtern zusammen, um kalifornische Wildblumen, Senf und Klee zwischen den Baumreihen und einheimischen Blütenhecken entlang des Randes des Obstgartens zu pflanzen – eine Art umweltfreundlicher Zaun, um die Bienen im Obstgarten zu halten.

Das Programm erzielte einen Sieg, als Häagen-Dazs Eiscreme das erste Lebensmittelunternehmen wurde, das Produkte mit dem Bee Better-Siegel führte. Der bienenfreundliche Vanille-Milchschokoladen-Mandelriegel des Unternehmens wurde im Dezember bei Costco, Sam’s Club und BJ’s Wholesale Club eingeführt, und drei weitere bienenfreundliche Mandel-Eiscreme-Geschmacksrichtungen werden Anfang 2020 erhältlich sein.

Der 81-jährige Glenn Anderson lässt der Natur ihren Lauf. Er ist der erste und immer noch einer der wenigen Bio-Mandelzüchter im kalifornischen San Joaquin Valley. Sein 40 Jahre alter Obstgarten ist klein – nur 20 Hektar – und war schon immer frei von Chemikalien.

„Wir haben keine Schädlinge, wir haben eine biologische Vielfalt“, sagt Anderson, der über seine Firma Anderson Almonds vor allem direkt an einzelne Kunden verkauft. Im Gegensatz zu großen industriellen Mandelfarmen, die den Obstgartenboden kahlstreifen, um ihn effizienter gegen Insekten und Pilze zu behandeln, lässt Anderson ein reichhaltiges Unterholz wachsen, das den Boden auf natürliche Weise nährt und die Bäume stärkt.

Anderson stellt jeden Frühling einen „Imker-Bastler“ aus Nordkalifornien ein, um etwa 20 Bienenstöcke in seinem Obstgarten zu installieren. „Auf meiner Farm haben wir das Gegenteil von einem Bienenstockzusammenbruch“, sagt Anderson. „Mein Imker bringt schwache Bienenstöcke herunter, die er auf meinem Grundstück wieder erholen und heilen lassen will.“

Anderson sagt, dass der Kompromiss für den Verzicht auf Pestizide darin besteht, dass sein jährlicher Ernteertrag geringer ist – normalerweise etwa 10.000 Pfund – und er seinen Obstgarten klein hält, um seine Wildnis zu managen. „Ich bin einem Expansionsmodell abgeneigt“, sagt er. „Es passt mir nicht so gut.“

Und was die industriell gezüchteten Mandeln angeht? „Die schmecken wie Pappe“, sagt er.

Zurück in Arizona versuchen Dennis Arp und sein Sohn Adam nur, die nächsten Monate mit möglichst vielen gesunden Bienen zu überstehen.

Es gibt Tage, an denen die Kosten überwältigend erscheinen, und Arp fragt sich, ob er seinen honigfarbenen Bienenanzug aufhängen soll. Aber die Bienenzucht ist das, was er am besten kennt, und er will das Geschäft an seinen Sohn weitergeben.

„Ich weiß noch nicht, wie wir das schaffen werden“, sagt er. „Aber wir werden es schaffen.“

 

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