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Bild von Pete Linforth auf Pixabay

Das nächste Kapitel für die afrikanische Genomik: Nigeria ist im Begriff, ein Zentrum der Genforschung zu werden, aber einige hartnäckige Herausforderungen versperren noch den Weg

20. Februar 2020 | Allgemein | Familie | Soziales | Gesundheit | Ernährung | Kultur | Kunst | Musik | Medizin | Politik | Geo-Politik | Wirtschaft | Finanzen | Wissenschaft | Forschung | connectiv.events

 

In den wohlhabenden, am Strand gelegenen Vierteln von Lagos mischen sich Finanz- und Technologieunternehmer mit Investoren bei Kunsteröffnungen und in schicken Restaurants. Jetzt betritt die Biotechnologie die Szene. Der vierunddreißigjährige Abasi Ene-Obong ist in den letzten sechs Monaten um den Globus gereist, um Investoren und Mitarbeiter für ein Unternehmen namens 54Gene zu gewinnen. Das Gentechnikunternehmen, das nach den 54 Ländern Afrikas benannt ist, will die größte Biobank des Kontinents aufbauen, mit Unterstützung von Silicon-Valley-Venture-Firmen wie Y Combinator und Fifty Years. Der erste Schritt in diesen Bemühungen ist eine Anfang dieses Monats begonnene Studie zur Sequenzierung und Analyse der Genome von 100.000 Nigerianern.

In einem trendigen afrikanischen Fusionsrestaurant erklärt Ene-Obong, wie das Unternehmen Präzisionsmedizin nach Nigeria bringen und gleichzeitig einen Gewinn erzielen kann. Er spricht über einige neue Investoren und Partner, die er nicht öffentlich nennen kann, und zieht dann sein Telefon heraus, um Bilder eines Grundstücks zu zeigen, das er gerade gekauft hat, um die Laborfläche des Unternehmens zu erweitern.

„Meine Vision ist, dass wir ein Grund dafür sein können, dass neue Medikamente entdeckt werden“, sagt Ene-Obong. „Ich will Wissenschaft nicht um der Wissenschaft willen, ich will Wissenschaft machen, um Probleme zu lösen.

Es ist noch zu früh, um zu sagen, ob er Erfolg haben wird. Aber seine Ambitionen wären noch vor einem Jahrzehnt undenkbar gewesen, als den meisten Universitäten und Krankenhäusern in Nigeria selbst die grundlegendsten Werkzeuge für die moderne Genforschung fehlten. Ene-Obong, der Chef von 54Gene, reitet auf einer Welle des Interesses und der Investitionen in die afrikanische Genomik, die durch Nigeria schwappt. In einer ländlichen Stadt im Westen des Landes baut ein Mikrobiologe ein Genomikzentrum im Wert von 3,9 Millionen US-Dollar. Und in der Hauptstadt Abuja erneuern Forscher das Nationale Referenzlabor, um DNA aus 200.000 Blutproben zu analysieren, die in ihrer neuen Biobank gelagert sind. Mit diesen Bemühungen, die von Diabetes bis Cholera reichen, sollen die Kapazitäten des Landes so ausgebaut werden, dass die Ergebnisse der Genetik aus Afrika – die Veröffentlichungen, Patente, Arbeitsplätze und die daraus resultierenden Therapien – auf den Kontinent zurückfließen.

Auch der Rest der Welt ist daran interessiert. Afrika enthält viel mehr genetische Vielfalt als jeder andere Kontinent, weil der Mensch dort seinen Ursprung hat. Diese Vielfalt kann Einblicke in die menschliche Evolution und in häufige Krankheiten geben. Dennoch stammen weniger als 2% der analysierten Genome von Afrikanern. Ein Mangel an molekularbiologischer Forschung auf dem Kontinent bedeutet auch, dass Menschen afrikanischer Abstammung möglicherweise nicht von Medikamenten profitieren, die auf einzigartige genetische Variationen zugeschnitten sind. Auch die Überwachung von Infektionskrankheiten ist unzureichend, was bedeutet, dass gefährliche Krankheitserreger sich der Entdeckung entziehen könnten, bis ein Ausbruch zu groß ist, um leicht eingedämmt werden zu können.

 

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Aber die nigerianische Gentechnik-Revolution könnte genauso schnell wieder aufflammen. Obwohl das Land die größte Volkswirtschaft Afrikas ist, schrumpft sein Forschungsbudget bei 0,2% des Bruttoinlandsprodukts (BIP). Biologen sind daher auf private Investitionen oder auf Mittel von außerhalb Afrikas angewiesen. Dies bedroht die Kontinuität: Eine der größten US-Zuschüsse für nigerianische Genetiker durch ein Projekt namens H3Africa läuft in zwei Jahren aus. Es gibt noch andere Herausforderungen. Die Forschung am Menschen in Afrika erfordert angesichts der großen wirtschaftlichen Unterschiede und der Geschichte der Ausbeutung auf dem Kontinent eine umfassende Kommunikation und eine einzigartige ethische Betrachtung. Und der Mangel an zuverlässiger Elektrizität in Nigeria behindert die Forschung, die auf Tiefkühltruhen, empfindliche Geräte und Rechenleistung angewiesen ist.

Doch mit einer Hektik, für die die Nigerianer berühmt sind, treiben die Wissenschaftler die Forschung voran. Ene-Obong hofft, die Forschung durch Partnerschaften mit pharmazeutischen Unternehmen voranzutreiben, und andere Genetiker konkurrieren um internationale Zuschüsse und Kooperationen oder versuchen, für biotechnologische Dienstleistungen, die normalerweise von Labors außerhalb Afrikas erbracht werden, Geld zu verlangen. Im November vergangenen Jahres gründete Nnaemeka Ndodo, Chefmolekular-Bioingenieur des Nationalen Referenzlabors, die nigerianische Gesellschaft für Humangenetik, in der Hoffnung, Wissenschaftler zusammenzubringen. „Wenn ich mir den Horizont anschaue, sieht es großartig aus – aber in Nigeria kann man sich nie sicher sein“, sagt er.

 

Das Fundament bauen

Vor etwa 15 Jahren war der nigerianische Genetiker Charles Rotimi bestürzt. Er genoss akademische Erfolge, aber er hätte es vorgezogen, dies in seinem Heimatland zu tun. Er hatte Afrika verlassen, um Spitzenforschung zu betreiben, und er war nicht allein.

Viele nigerianische Akademiker ziehen ins Ausland. Nach Angaben des Migration Policy Institute in Washington DC haben 29% der Nigerianer ab 25 Jahren in den Vereinigten Staaten einen Master- oder Doktorgrad, verglichen mit 11% der allgemeinen US-Bevölkerung.

Nachdem Rotimi 2008 in die US National Institutes of Health (NIH) in Bethesda, Maryland, eingetreten war, brütete er zusammen mit dem Direktor Francis Collins einen Plan aus, um die Genforschung in Afrika voranzutreiben. Rotimi war nicht an einmaligen Zuschüssen interessiert, sondern vielmehr daran, eine Grundlage zu schaffen, auf der die Wissenschaft gedeihen konnte. „Das Wichtigste war für mich, Arbeitsplätze zu schaffen, damit die Menschen vor Ort die Arbeit erledigen können“, sagt er. Im Jahr 2010 kündigten die NIH und Wellcome, eine biomedizinische Wohltätigkeitsorganisation in London, das Projekt H3Africa oder Human Heredity and Health in Africa an. Es wurde zu einer 150 Millionen Dollar schweren, auf zehn Jahre angelegten Initiative, die Institute in 12 afrikanischen Ländern unterstützt. Der Beweis für den Erfolg wird nicht in der Anzahl der veröffentlichten Arbeiten liegen, sondern in der Anzahl der afrikanischen Forscher, die nach dem Ende der Förderung im Jahr 2022 in der Lage sind, sich vorzubereiten.

 

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Damit dies geschehen kann, haben die Forscher von H3Africa erkannt, dass sie die Forschungsvorschriften und -verfahren überarbeiten müssen, um das Vertrauen der Öffentlichkeit zu gewinnen. Anstatt also nur Blut zu sammeln und zu verschwinden – dieser Ansatz wird abfällig als Hubschrauberforschung bezeichnet – haben viele Forscher des Teams Zeit dafür aufgewendet, die Studien für den afrikanischen Kontext anzupassen.

Als beispielsweise Mayowa Owolabi, ein Neurologe an der Universität von Ibadan, Nigeria, gesunde Kontrollpersonen für seine H3Afrika-Studie über die Genetik des Schlaganfalls rekrutierte, entdeckte sein Team, dass viele Menschen alarmierend hohen Blutdruck hatten und dies nicht wussten. Nigeria hat eine der höchsten Schlaganfallraten der Welt, und Owolabi erkannte, dass die Gemeinden medizinische Informationen und eine Grundversorgung dringender benötigten als die Genetik. Also erweiterte er seine Studie um Aufklärung über Bewegung, Rauchen und Ernährung. Und als er feststellte, dass viele Menschen noch nie etwas von Genetik gehört hatten, versuchte das Team, das Konzept zu erklären.

Dies ist ein kontinuierlicher Prozess. Eines Morgens im vergangenen November – nach sieben Jahren des Projekts – besuchte ein Gemeindeleiter in Ibadan Owolabis Privatklinik. Er sagte, die Spannungen hätten sich verschärft, weil die Menschen, die an der Studie teilgenommen hatten, die Ergebnisse ihrer genetischen Tests wissen wollten. Owolabi antwortete, dass sie immer noch nach genetischen Markern suchten, die das Schlaganfallrisiko einer Person aufzeigen würden, und dass es noch viele Jahre dauern könne, bis irgendwelche gefunden würden. „Aber es ist eine herzerwärmende Frage“, sagt er, „denn wenn die Menschen einen Test verlangen, bedeutet das, dass die Studie das Richtige ist“.

Die Entdeckung der genetischen Grundlagen des Schlaganfalls wird auch dadurch erschwert, dass er, wie viele nicht übertragbare Krankheiten, durch eine Mischung aus biologischen und Umweltfaktoren verursacht wird. Owolabi blättert in einem blauen Büchlein mit Fragen, die bisher von 9.000 Teilnehmern beantwortet wurden. Er fragt nach allem, von der medizinischen Familiengeschichte bis zum Bildungsniveau. In den Antworten sind auch ohne DNA-Daten Einsichten verborgen: Das Team fand zum Beispiel heraus, dass junge Nigerianer und Ghanaer, die täglich grünes Blattgemüse essen, weniger Schlaganfälle haben. Und das ist erst der Anfang. „Sie sehen die Menge an Daten, die wir gesammelt haben“, sagt er. „Ich glaube nicht, dass wir auch nur 3% davon verbraucht haben, also müssen wir mehr Mittel bekommen, um die Arbeit weiterzuführen.

Owolabis Team bewirbt sich jetzt um neue Zuschüsse von den NIH, Wellcome und anderen internationalen Gebern, um die Arbeit nach dem Ende der H3Afrika-Zuschüsse zu unterstützen. Und um sich für Mitarbeiter und Spender attraktiver zu machen, erhöhen sie den Umfang der Arbeit, die sie in Ibadan leisten können. Bis zum vergangenen Jahr wurden die meisten genetischen Analysen an der Universität von Alabama in Tuscaloosa durchgeführt. Aber im Juni letzten Jahres installierte die Universität von Ibadan einen Computer-Cluster, der dem Projekt dient, und drei junge Bioinformatiker sind nun dabei, die Daten zu vernichten. „Das Geschäft mit den großen Daten findet jetzt statt“, sagt Adigun Taiwo Olufisayo, ein Doktorand, der sich auf die Bioinformatik konzentriert. Aber er gibt auch zu, dass die Mittel knapp sind.

Im vergangenen Jahr begannen andere Doktoranden des Teams damit, DNA aus Proben zu extrahieren, um sie nach genetischen Varianten in Verbindung mit Schlaganfällen zu durchsuchen. In einem schrankgrossen Raum etikettiert ein Techniker Röhrchen neben einem Gefrierfach. Coker Motunrayo, ein Doktorand, der sich mit dem Gedächtnisverlust nach Schlaganfällen befasst, sitzt auf der Arbeitsplatte, weil der Platz für einen Stuhl nicht ausreicht. Sie besteht darauf, dass das H3Afrika-Projekt ein Erfolg ist, obwohl ihre genetische Arbeit gerade erst begonnen hat. „Vergleichen Sie das mit dem, wo wir vor fünf Jahren waren, und Sie wären verblüfft“, sagt sie.

 

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An der Schwelle

Die vielleicht fortschrittlichste Genomik-Einrichtung in Westafrika befindet sich derzeit in Ede im Südwesten Nigerias. An der Redeemer’s University, einer privaten Einrichtung, die von einer nigerianischen Megakirche gegründet wurde, baut der Mikrobiologe Christian Happi ein Imperium auf. Bauteams sind damit beschäftigt, ein 3,9 Millionen Dollar teures Haus für das afrikanische Exzellenzzentrum für Genomik von Infektionskrankheiten zu errichten.

Happi schreitet über eine Veranda und in eine Reihe von Räumen, die zu einem hochkarätigen Biosicherheitslabor werden, das für die Arbeit an Ebola und anderen gefährlichen Krankheitserregern geeignet ist. Ein weiterer kleiner Raum in der Nähe wird ein NovaSeq 6000-Gerät von Illumina aus San Diego, Kalifornien, beherbergen, ein Multimillionen-Dollar-Gerät, das ein ganzes menschliches Genom in weniger als 12 Stunden sequenzieren kann. Es ist das erste Modell dieses Typs auf dem Kontinent, sagt Happi, und es positioniert sein Zentrum und Afrika, „um ein Akteur auf dem Gebiet der Präzisionsmedizin zu werden“. Dann kündigt er an, dass Herman-Miller-Möbel auf dem Weg sind. Wenn es gut genug für seine Mitarbeiter am Broad Institute of MIT und Harvard in Cambridge, Massachusetts, ist, so fügt er hinzu, ist es gut genug für sein Team.

Happi plant, sein Labor in einigen Monaten in die Einrichtung zu verlegen. Aber das Team arbeitet bereits an fortgeschrittenen Arbeiten zu neu auftretenden Ausbrüchen. An einem kleinen Schreibtisch starrt eine von Happis Doktoranden, Judith Oguzie, auf ein interaktives Tortendiagramm auf ihrem Laptop. Das Diagramm zeigt alle genetischen Sequenzen, die aus einer Blutprobe gewonnen wurden, die von einem Krankenhaus ins Labor geschickt wurde, um zu erfahren, welche Mikroben Menschen mit Fieber infizieren. Normalerweise testen die Ärzte die Patienten auf die Krankheit, die sie für die wahrscheinlichste halten, wie z.B. Malaria, aber das bedeutet, dass andere Infektionen übersehen werden können. Die Sequenzen, die Oguzie untersucht, gehören beispielsweise zu den Plasmodium-Parasiten, die Malaria verursachen, dem Virus, das das tödliche Lassafieber verursacht, und dem humanen Papillomavirus.

Oguzie sagt, dass sie vor einigen Jahren Proben aus einem Krankenhaus bearbeitet habe, in dem Menschen starben, weil ihr Fieber die Diagnose verfälscht habe. Mit Hilfe der Next-Generation-Sequenzierung fand sie heraus, dass sie mit dem Gelbfiebervirus infiziert waren. Sie zeigte Happi die Ergebnisse, und er berichtete die Nachricht an das Nigeria Centre for Disease Control (NCDC), das rasch eine Impfkampagne startete.

Das war genau das, was Oguzie von der Wissenschaft gewollt hatte. „Ich bin glücklich, wenn ich Probleme löse, die mit dem Leben zu tun haben“, sagte sie. Sie arbeitete während der gesamten Universität in Borno hart, auch nachdem die Terrororganisation Boko Haram den Nordstaat angriff. Sie hörte während der Vorlesungen Bombenexplosionen und kannte Menschen, die erschossen wurden.

Dennoch schloss Oguzie ihr Studium 2011 ab. Einige Jahre später bekam sie einen Sohn und wollte bei ihrer Familie in Nigeria bleiben, aber sie hatte Mühe, eine Hochschule zu finden, die es ihr ermöglichen würde, sich in der Genetik auszuzeichnen. Sie hatte bereits mit der Suche nach Stipendien an Universitäten in Großbritannien, Australien und den Vereinigten Staaten begonnen, als sie von Happis Labor erfuhr.

 

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Happi war überredet worden, von der Harvard School of Public Health in Boston nach Nigeria zurückzukehren. Der damalige Vizekanzler von Redeemer’s war ein einflussreicher Virologe namens Oyewale Tomori. Er bot Happi ein lukratives Start-up-Paket an, um ein Umfeld zu schaffen, das dem ähnlich war, an das er sich in Harvard gewöhnt hatte.

Kurz nach seinem Eintritt in die Universität erhielt Happi H3Afrika-Zuschüsse in Höhe von 6,8 Millionen Dollar, die zu einigen beeindruckenden Projekten führten. So haben er und seine Mitarbeiter zum Beispiel die Ausbreitung von Infektionen beim größten Ausbruch des Lassa-Virus2 im Land kartiert. Außerdem gewann er die Finanzierung der Weltbank für ein afrikanisches Zentrum für Genomforschung. Der Zuschuss wird schrittweise auf der Grundlage von Meilensteinen wie der Ausbildung von graduierten Studenten oder Forschern aus einem anderen afrikanischen Land ausgezahlt. Bislang hat sein Zentrum mehr als 9 Millionen Dollar verdient.

Er sagt, dass das Geld bedeutet, dass er erfahrenen Forschern Gehälter anbieten kann, die sie davon abhalten, Nigeria zu verlassen und sein Labor auf dem schnelllebigen Gebiet auf dem Laufenden zu halten. Happi lädt eine wechselnde Besetzung von Spitzenwissenschaftlern für Infektionskrankheiten aus den Vereinigten Staaten ein, um mit seinem Team in Ede zusammenzuarbeiten. „Ich möchte einen Ort aufbauen, an dem wir zusammenarbeiten können“, sagt er, „nicht einen Ort, von dem man uns Dinge wegnimmt“.

Aber in einem Büro neben Happis Büro sagt die Genetikerin Onikepe Folarin, dass sie keine Zeit für die Forschung habe, weil sie ständig Zuschussanträge schreibt und den Spendern über verschiedene Meilensteine berichtet. Um ihre Abhängigkeit von Zuschüssen zu verringern, planen sie und Happi, mit dem Verkauf von Genomik-Dienstleistungen zu beginnen.

Zurzeit zahlen afrikanische Forscher viel Geld für den Versand von Proben und Reagenzien von und nach China und den Vereinigten Staaten, und diese Gegenstände werden oft in Häfen aufgehalten. Doch mit seinen Sequenziergeräten und Maschinen zur Herstellung wichtiger Reagenzien wie Primer hofft Happi, anderen Forschern auf dem Kontinent einen kommerziellen Dienst anbieten zu können – und das Geld zur Finanzierung seiner Forschung zu verwenden.

 

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Unterbrecher

Als Sohn eines Pflanzengenetikers entwickelte 54Gene-Chef Ene-Obong eine gewisse Angst vor den Anfängen internationaler Förderungen. So studierte er nach seiner Promotion in Genetik die Betriebswirtschaft mit dem Ziel, die Forschung nachhaltig voranzutreiben. Eine Idee, die er für 54Gene hat, ist es, Arzneimittel-Entwicklungsfirmen für den Zugang zu den genetischen Daten in der Biobank des Unternehmens zu beauftragen. Dieses Modell hat sich an anderer Stelle bewährt. So erhielt beispielsweise die britische Biobank im vergangenen Jahr 120 Millionen Dollar von vier Pharmariesen für den Zugang zu Informationen über 125.000 Menschen.

54Gene will nicht sagen, wie sie ihre Studie zur Analyse von 100.000 Genomen von Nigerianern finanziert, aber sie hat die Unterstützung von Ärzten aus 17 Krankenhäusern im ganzen Land gewonnen, die Blutproben von einwilligenden Menschen mit chronischen Krankheiten wie Krebs, Diabetes und Alzheimer schicken werden.

Aber als erstes gewinnorientiertes genetisches Unternehmen in Nigeria muss 54Gene ethisches Neuland betreten. Die Menschen könnten sich betrogen fühlen, wenn sie Proben für die Forschung spenden und dann erfahren, dass die Firma Gewinn macht, während sie sich die Gesundheitsversorgung nicht leisten können. Die Sorge, dass man in Nigeria – und in Afrika im Allgemeinen – ausgenutzt wird, weil der Kontinent in der Vergangenheit für alles von der Sklaverei bis zu Diamanten ausgebeutet wurde, ist groß. Wie Anthony Ahumibe, der leitende Laborberater des NCDC, sagt: „Blut ist eine Ressource, egal ob sie sich im Inneren des Menschen oder außerhalb befindet“.

Die Bedenken sind begründet. Im vergangenen Jahr geriet beispielsweise das Sanger-Institut in Hinxton, Großbritannien, in die Schusslinie, weil es einen Genchip auf der Grundlage afrikanischer Genomdaten an das US-Biotechnologieunternehmen Thermo Fisher lizenziert hatte, das den Chip gewinnbringend herstellen wollte. Dies brachte sowohl die afrikanischen Forscher, die mit dem britischen Team zusammengearbeitet hatten, als auch die ugandischen Studienteilnehmer, die dem Geschäft nicht zugestimmt hatten, in Wut.

Da er das Potenzial für eine Katastrophe sah, bot Aminu Yakubu, ein Bioethiker, der zu Beginn der H3Afrika-Projekte an der Überarbeitung der nigerianischen Vorschriften mitgewirkt hatte, im vergangenen Jahr an, 54Gene bei der Suche nach Lösungen zu unterstützen. „Ich verstehe, warum die Menschen skeptisch sein werden, deshalb werden wir so transparent wie möglich sein und sensibel für Bedenken über die Ausbeutung“, sagt er. Er und Ene-Obong entwickeln Möglichkeiten, der Öffentlichkeit etwas zurückzugeben, noch bevor genetische Entdeckungen gemacht werden. Sie könnten zum Beispiel Dialysegeräte an teilnehmende Krankenhäuser spenden, denen diese fehlen. „Wir tun dies nicht nur, um Geld zu verdienen“, sagt Ene-Obong. „Als Privatunternehmen brauchen wir Geld, um zu operieren, aber mein Ziel ist es, die afrikanische Genetik zu studieren und die Erkenntnisse in Produkte umzusetzen, die den Menschen helfen“.

 

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Die Barrieren

Im Gegensatz zu ihren jüngeren Kollegen zögern einige etablierte nigerianische Forscher, das unbestreitbare Wachstum des Landes in der Genomik zu feiern, weil sie Hindernisse auf dem Weg in die Zukunft sehen. Eine der größten Herausforderungen ist der Mangel an nationaler Finanzierung. Im Jahr 2016 schien die nigerianische Regierung die Bedeutung der Forschung zu erkennen, als sie eine Maßnahme verabschiedete, mit der sie 1 % ihres BIP für Wissenschaft und Technologie einsetzte. Das hätte im vergangenen Jahr 3,8 Milliarden Dollar betragen, aber das Geld kam nie an, und das Forschungsbudget bleibt bei etwa 750 Millionen Dollar jährlich – die Summe über alle Bereiche hinweg.

Tomori vergleicht diese Situation mit der in China – einem anderen Land mit mittlerem Einkommen. Vor einem Jahrzehnt hat die chinesische Regierung den Bereich der Genetik mit Anreizen wie Steuerbefreiungen und Wohnraum für Wissenschaftler veredelt und 2 % des BIP in die Forschung gesteckt. Diese Investitionen haben sich ausgezahlt; 2018 hat China Europa bei den Biotech-Investitionen überholt.

Und weil die nigerianische Regierung nicht viel Wissenschaft finanziert, hat sie nur begrenzte Möglichkeiten, Forschungspläne zu erstellen. Das könnte genetische Projekte hemmen, denn die mächtigsten Studien stammen aus langfristigen nationalen Initiativen wie der britischen Biobank und der chinesischen Kadoorie-Biobank, sagt Prabhat Jha, ein Epidemiologe an der Universität von Toronto in Kanada. Nigeria hat zwar einige große Biobanken, die im Allgemeinen mit spezifischen Forschungsprojekten verbunden sind – und 54Gene’s würden dazu beitragen, aber Jha warnt davor, dass es oft schwierig ist, Proben aus verschiedenen Studien zusammenzuschustern, weil die Daten mit unterschiedlichen Zielen gesammelt wurden. Die Schaffung einer einheitlichen Genomik-Initiative sollte eine Priorität sein, sagt er. „Wenn es in Afrika gute prospektive Studien gäbe“, fügt er hinzu, „könnten wir wirklich damit beginnen, die wichtigsten Determinanten von Krankheiten und Todesfällen dort zu verstehen“.

Noch grundlegendere Probleme stehen dem Erfolg im Wege, nicht zuletzt das Fehlen eines zuverlässigen Stromnetzes. „Solange die Regierung keine grundlegende Infrastruktur einrichtet, können wir nicht vorankommen“, sagt Tomori. In der Zwischenzeit geben Institute und Unternehmen einen riesigen Teil ihres Budgets für Notstromgeneratoren, Dieselkraftstoff und Solaranlagen aus. Nach einem im letzten Jahr vom Internationalen Währungsfonds veröffentlichten Bericht kostet die unzureichende Stromversorgung Nigerias das Land jährlich etwa 29 Milliarden Dollar3. Und in einer Umfrage des Center for Global Development nannte Nigerias boomender Technologiesektor die Elektrizität als sein wichtigstes Hemmnis4.

Um den Status quo zu ändern, so Tomori, müssen seine nigerianischen Kollegen ihre Führer und die Öffentlichkeit davon überzeugen, dass Investitionen in die Wissenschaft wichtig sind. „Wenn wir in unseren Labors sitzen und das Gleiche tun, wird sich die Situation nicht verbessern“, sagt Tomori. „Wir müssen aus unseren Reagenzgläsern herauskommen und über diese Fragen sprechen.“

Aber der Direktor der Genomforschung im nigerianischen Ministerium für Wissenschaft und Technologie in Abuja, Oyekanmi Nash, argumentiert, dass die staatlichen Mittel freier fließen werden, sobald die Wissenschaft greifbare Vorteile zu bieten beginnt. Er schreibt H3Afrika als Auslöser für die ersten Schritte zu. Jetzt, so sagt er, sei es an den Forschern, auf den Bemühungen aufzubauen und zu zeigen, wie ihre Wissenschaft hilft. Nash schloss sich der Initiative von 54Gene zur Sequenzierung von 100.000 Genomen an, weil das Start-up versprochen hatte, die Ergebnisse der Genetik in Medikamente umzusetzen. „Sobald wir stark genug sind“, sagt er, „wird die Regierung auf uns hören“.

Es ist eine schwierige Wette, insbesondere angesichts der Tatsache, dass die Wirtschaft Nigerias nach der Rezession weiterhin träge ist. Aber die jüngeren Genetiker des Landes haben außerhalb des Optimismus keine wirkliche Option. „Es war nicht leicht“, sagt Ndodo. „Die meisten von uns haben bis mitten in der Nacht gearbeitet, Kredite aufgenommen, um außerhalb [Nigerias] ausgebildet zu werden, und sind dann zurückgekommen, um das System zu ändern. Aber, so sagt er, die Wissenschaftler stehen auf festerem Boden als ihre Vorgänger. Und sie sind getrieben. „Niemand sonst wird unsere Geschichte erzählen“, sagt Ndodo. „Niemand sonst wird Forschung betreiben, die auf unsere eigenen Interessen abzielt.“

 

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